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Estonia: el nuevo autobús autónomo de Tallin surgió de un curso universitario de robótica

 


Se siente como estar en un carro de juguete gigante. Casi no hay sonido, ni volante, ni pedales y, bueno, tampoco hay conductor. A menos que considere al operador con un joystick como un conductor. Por ahora, tiene que venir por seguridad.

El próximo año, el plan es que el operador ya no necesitará estar allí. El bus será monitoreado desde un centro de control. Una persona podría supervisar entre tres y diez autobuses y asegurarse de que todo funcione sin problemas.


El interior del autobús autónomo de Auvetech. Foto de Karli Saul.

Aparte de la velocidad máxima de 30 km / h (18,6 mph), el autobús llamado Iseauto ("auto-coche" en inglés) no difiere mucho de los otros vehículos en Tallin, la capital de Estonia. Oficialmente, ahora es parte del transporte público de Estonia. Cualquiera puede subir y viajar gratis, porque el transporte público en Tallin es gratuito para los residentes locales.

Creado por estudiantes e investigadores

Hay otros autobuses lanzadera automatizados como este, pero ninguno de ellos tiene una historia así.

La versión original de este vehículo se creó con solo 400.000 € para el centenario de la Universidad Tecnológica de Tallin, o en resumen, Taltech. A unos 20 estudiantes e investigadores universitarios se les dio un año para hacerlo realidad.

La universidad tenía una larga historia con la robótica y, por lo tanto, la confianza suficiente para lograrlo.

Taltech había trabajado con robots móviles y sistemas autónomos durante más de dos décadas. Todo comenzó con un curso de robótica que terminó con una competencia. Y de esa competencia surgió el festival de robótica más grande del mundo.


Los creadores de Iseauto, los estudiantes y sus supervisores, emocionados justo después del lanzamiento el 20 de septiembre de 2018. Foto de Taltech.

Para acelerar el proceso, el equipo lo construyó sobre el software de código abierto Autoware. Pero la búsqueda de una forma diferente de hacer las cosas no terminó ahí. La mayoría de los vehículos sin conductor son creados por corporaciones gigantes con inversiones de miles de millones de dólares. Como hay mucho en juego, por lo general mantienen sus cajas negras estrictamente confidenciales, por lo que es casi imposible que personas ajenas, incluso científicos, trabajen con ellas. Iseauto le dio la vuelta y en beneficio propio.

“Solo construimos todo sobre fuentes abiertas”, dijo  Raivo Sell , jefe del equipo de investigación de vehículos autónomos en Taltech y científico investigador senior. “Estamos completamente abiertos. Cualquiera puede unirse a nosotros y probar su software con nuestro autobús en cualquier momento ".

Llevando el prototipo a producción y servicio

El autobús estuvo listo en un año tal como se prometió. Jaak Aaviksoo, el rector de la universidad, subió y tomó el autobús para dar una vuelta por el campus en 2018. Los visitantes tomaron fotografías y los espectadores se quedaron asombrados. Así podría haber terminado la historia.

"Las universidades no suelen estar interesadas en convertirse en un productor de automóviles o una oficina de ingeniería", dijo Sell. "Preferimos mostrar cómo y qué se puede hacer y luego seguir adelante".

Con Iseauto fue diferente. Algunos de los estudiantes que trabajaban en el autobús se graduaron e iniciaron la empresa Auvetech para desarrollar el vehículo en un producto.

Mari-Ly Klaats formó parte del equipo de Iseauto en la universidad. Después de graduarse, se unió a Auvetech, que ahora produce y vende lanzaderas autónomas Iseauto. “Era imposible dejar el autobús que hicimos”, dijo. "Decidimos seguir adelante y desarrollar más el mismo producto"


Mari-Ly Klaats es la directora de operaciones de Auvetech, una startup estonia de nueva creación que desarrolla y fabrica vehículos autónomos. Foto de Auvetech.

Ahora hay diez vehículos Iseauto y cinco más en unos meses. Los ayuntamientos que quieran desarrollar sus conceptos de ciudad inteligente en Europa se acercan a ellos. ¿Qué ciudad no se vería mejor al instante con un autobús autónomo? Es la verdadera palabra de moda en estos días. Tanto es así que muchos equipos universitarios y empresas lo explotan.

La idea de que un vehículo se mueva por sí solo suena atractiva, pero sigue siendo en gran parte un material de ciencia ficción.

“A menudo vemos muchas ideas rebotar en festivales y eventos, pero si miras más de cerca, los vehículos en sí mismos siguen siendo a menudo cajas vacías”, dijo Mari-Ly Klaats. "En Estonia, preferimos fabricar primero el producto real y luego empezar a venderlo, no al revés".

Investigando vehículos autónomos

En realidad, incluso las empresas más grandes todavía requieren que los conductores mantengan las manos en el volante en todo momento porque la tecnología de los vehículos automatizados apenas funciona. Todavía apenas pueden llegar al otro lado de la calle. Ya ha habido  bastantes accidentes .

Y una de las personas que tiene las agallas, y el conocimiento suficiente, para decirlo en voz alta es el profesor Rahul Razdan, que dirige un grupo de investigación en la Universidad Politécnica de Florida.


El experto en vehículos autónomos Raivo Sell (izquierda) y Rahul Razdan (derecha) tras firmar el acuerdo de colaboración entre la Universidad Tecnológica de Tallin y la Universidad Politécnica de Florida. Foto: colección privada.

Su grupo es uno de los pocos que estudia cómo verificar la seguridad de los vehículos automatizados. Están un paso por delante de lo que la mayoría de los vehículos automatizados necesitan aprender en este momento. 

En abril de 2019, Taltech y la Universidad Politécnica de Florida lanzaron una asociación para investigar vehículos autónomos. 

Buscan “casos extremos” interesantes para usar contra el vehículo automatizado. Por ejemplo, hay un camión con un anuncio que representa a una mujer. ¿Debería detenerse el vehículo para eso, esperando que la mujer sea una persona real y cruce la calle?

Estudian el idioma de conducción y lo que los radares son capaces de captar. 

Todo muy útil y literalmente una cuestión de vida o muerte, pero las grandes empresas se guardan cuidadosamente sus diseños internos patentados y es difícil para los científicos trabajar con ellos.

Por lo tanto, el equipo de Razdan encontró al equipo de investigación de Estonia con quien trabajar. El autobús autónomo de Estonia fue la elección perfecta debido a su política de transparencia. Iseauto está construido por investigadores, de ahí que estén interesados ​​en desarrollarlo y mejorarlo sin miedo a las críticas, que pueden verse como una mala publicidad para una empresa.


La ciudad de Ülemiste en Tallin está probando una plataforma de transporte público basada en autobuses autónomos; Autobús autónomo de Auvetech frente al autobús de transporte público tradicional. Foto de Karli Saul.

Y, por último, los autobuses lanzadera automáticos de Estonia ya circulan con tráfico real, por lo que las simulaciones que realiza el equipo de Razdan pueden basarse en casos reales. Ejecutan las simulaciones en Florida y regresan al equipo estonio con resultados. Algunos de los casos también se desarrollan en las calles de Tallin.

Razdan llama a Estonia una "ciudad-país" debido a su tamaño. Este país del norte de Europa solo tiene 1,3 millones de habitantes, por lo que la burocracia no es un problema como lo es en Estados Unidos. 

Un "examen de manejo"

Esta primavera, los autobuses autónomos se registraron oficialmente en la Administración de Carreteras de Estonia. Auvetech quería que los autobuses salieran a las calles en verano. Algunos de los empleados de la Administración Vial incluso pospusieron sus vacaciones para acelerar el proceso. Y dado que se trata de un proceso completamente nuevo, los funcionarios del gobierno cooperaron estrechamente con el equipo de Iseauto cuando elaboraron el "examen de conducir".


Esto es algo difícil de imaginar en la mayoría de los demás países.

El autobús tuvo que adaptarse a las necesidades reales de los vehículos en el tráfico. Entre otros cambios y mejoras, se cambiaron las ventanillas, luces y limpiaparabrisas.


El examinador hizo la parada del autobús, se estacionó y giró. Para probar su capacidad de detectar peligro, los examinadores lanzaron pelotas a través de la carretera para que el autobús las detectara y cubrieron las cámaras con una manta para ver si se detenía. Los vehículos automatizados generalmente están programados para detenerse en caso de peligro o incertidumbre.


El autobús pasó el examen y recibió una matrícula. 

Todavía queda un largo camino por recorrer para el equipo de Taltech y para esta startup, pero su historia muestra que no todos los proyectos científicos tienen que terminar con otro archivo PDF olvidado. Algunos pueden terminar con conductores de autobús desempleados.

Por: Marian Männi en colaboración con  Research in Estonia .

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